Que sont les coordonnées GPS?

Les coordonnées GPS sont formées à partir des deux composantes que sont la latitude et la longitude.
La position nord-sud d'un point est donné par sa latitude, quand sa longitude nous renseigne sur sa position est-ouest.

Latitude

La latitude d'un point est la mesure de l'angle formé par le plan de l'équateur avec la droite reliant le centre de la Terre au point en question.
Par construction, elle est donc comprise entre -90° et 90°, les valeurs négatives étant pour l'hémisphère sud, et elle vaut 0° à l'équateur.

Longitude

Le principe est le même pour la longitude, à la différence près qu'il n'existe pas de référentiel naturel comme l'équateur. La longitude de référence a donc été fixée arbitrairement au méridien de Greenwich (il passe par l'Observatoire royal de Greenwich, à Greenwich dans la banlieue de Londres), et la longitude d'un point est la mesure de l'angle formé par le demi-plan formé par l'axe de la Terre et passant par le méridien de Greenwich et le demi-plan formé par l'axe terrestre et passant par le point en question.

Une troisième composante

Il n'aura pas échappé au lecteur averti qu'un troisième élément est indispensable pour localiser un point: son altitude. Dans les cas les plus classiques, l'usage des coordonnées GPS est fait à la surface de la Terre, rendant la mention de ce troisième paramètres moins impératifs. Il est néanmoins aussi nécessaire que les autres pour définir une localisation GPS complète et précise.

Les différents référentiels de coordonnées Géographiques

Comme on l'a vu, les définitions précédentes prennent en compte plusieurs paramètres qui doivent être fixés ou identifiés pour servir de référence:
- le plan de l'équateur et la modélisation de la forme de la Terre retenue,
- un ensemble de points de référence,
- la position du centre de la Terre,
- l'axe de la Terre,
- le méridien de référence.
Ces cinq critères sont à la base des différents systèmes géodésqiues utilisés au cours de l'histoire.
A l'heure actuelle, le plus couramment utiliseé est le système WGS 84 (utilisé notamment pour les coordonnées GPS).

Unités de mesure des coordonnées GPS

Les deux principales unités de mesure utilisées sont les coordonnées décimales et les coordonnées sexagésimales.

Coordonnées décimales

La latitude et la longitude sont alors exprimées à partir d'un nombre décimal, avec les caractéristiques suivantes:
- latitude entre 0° et 90°: hémisphère Nord,
- latitude entre 0° et -90°: hémisphère Sud,
- longitude entre 0° et 180°: Est du méridien de Greenwich,
- longitude entre 0° et -180°: Ouest du méridien de Greenwich,

coordonnées sexagésimales

Les coordonnées sexagésimales ont trois composantes qui sont de plus en plus précises: les degrés, minutes et secondes. Chacune de ces composantes est en général un nombre entier, mais les secondes peuvent être un nombre décimal en cas de besoin d'une plus grande précision.
Un degré d'angle comprend 60 minutes d'angle, et une minute d'angle comprend 60 secondes d'angle.
Contrairement aux coordonnées décimales, les coordonnées sexagésimales ne peuvent pas être négatives. Dans leur cas, on rajoute la lettre O ou E à la longitude pour préciser la position est-ouest par rapport au méridien de Greenwich, et la lettre N ou S à la latitude pour préciser l'hémisphère (Nord ou Sud).

Tableau de correspondance

Coordonnées décimales Coordonnées sexagésimales
Latitude Longitude Latitude Longitude
0° à 90° 0° à 180° N E
0° à 90° 0° à -180° N O
0° à -90° 0° à 180° S E
0° à -90° 0° à -180° S O

Conversion des coordonnées GPS

Sur la page d'accueil du site, lorsque vous entrez des coordonnées dans l'un des formats, elles sont automatiquement converties dans l'autre format. Aussi, lorsque vous visualisez une adresse sur la carte, ou après avoir cliqué sur un point de la carte, ses coordonnées dans les deux unités s'affichent dans la colonne de gauche.